Oostende Waterloo voor Donar

Foto’s: (c) Arnold Meijer

Update 13 maart 2019: Voor Donar zit het Europese toernooi. Onder het toeziend oog van zo’n honderd Nederlanders en anderhalf duizend Belgen speelde de Nederlands kampioen een hoopvolle wedstrijd tegen de Belgische recordkampioen. De mannen van Erik Braal bleven tot enkele minuten voor tijd in de race om een plek bij de beste acht van het toernooi. Drago Pasalic, Teddy Gipson en Lance Jeter waren de voortrekkers in de Versluys Dome in de Belgische kustplaats. Na de 88-80 nederlaag gingen de Groningse matadoren met een welverdiend applaus van het plankier. Bij de thuisclub kreeg oud-Donar-speler Chase Fieler de welgemeende felicitaties. Volgende horde voor Oostende is nu het Italiaanse Varese. Voor Donar wacht zaterdag het cruciale bekerduel in Leiden. Daar moet een negatief verschil van vijf punten worden weggepoetst.

Woensdag 6 maart 2019: En opnieuw steeg Donar boven zichzelf uit op het Europese podium. De Belgische topploeg en recordkampioen Oostende werd op een 66-66 gelijke stand gehouden en dat mag als een morele overwinning worden gezien. Aan de hand van de ‘Marlene Ottey’ van Donar, de 39-jarige Teddy Gipson, hield de Nederlandse basketbalgrootmacht Donar gelijke tred met de Belgen die grofweg over dubbel zoveel budget kunnen beschikken.

Het team van Donar was al helemaal afgesteld op het spelen van Europees basketbal en dat ging gedurende de reguliere Nederlandse competitie nog wel eens ten koste van de punten. Daags voor de wedstrijd sprak coach Erik Braal al over de focus van de ploeg die weer eens helemaal op trainen en beter worden was komen te liggen. Vloerleider Lance Jeter was in Den Helder nog het toonbeeld van ‘getting better’ en dreigde dinsdagavond eventjes uit de bocht te vliegen. De normaal in Europa redelijk onzichtbare arbitrage kreeg meer dan eens de hoon van de 4.030 fans over zich heen, vooral wegens pietluttig en inconsequent fluiten. Jeter herpakte zich na één enkele tirade en zorgde vervolgens weer voor eenheid binnen zijn ploeg.

Met een 55-50 tussenstand had Donar een bijna ideale uitgangspositie voor het grijpen, maar in de slotfase van het duel werd duidelijk dat ruim een halfuur tegen een ‘dieper’ en langer en sterker team toch zijn tol begon te eisen. Dat de thuisploeg in de slotseconde toch nog terugkwam van een 63-66 achterstand, was volledig op te hangen aan de MVP van de avond, de heer Gipson. De Belgen mogen zich gaan richten op een zware bekerfinale op zondag, terwijl Donar zaterdagmiddag al aantreedt tegen de straatvechters van Amsterdam. Bepaald geen nadeel gezien diverse blessuregevallen bij Oostende. Overigens speelde Grant Sitton ondanks pijnstillers een prima rol in de tienmans-rotatie van Donar.

De keren dat een coach van de tegenstander complimenten aan het Groningse publiek geeft, zijn nog wel op één hand te tellen. Maar elk van de vijf vingers is dan toch echt meerdere keren nodig. Dario Gjergja had in dit geval vooral oog voor het heldenonthaal van Chase Fieler, maar noemde eerder ook al de fanatieke ondersteuning. De reputatie van Donar in Europa blijft maar voortduren. De club heeft door de meerwaarde in alle geledingen serieus te nemen en door te voeren de Europese deelname van financiële kostenpost tot verdienmodel weten om te vormen. Als op 20 maart het Italiaanse Varese op de stoep zou staan in MartiniPlaza, kan de penningmeester vrijwel zeker rekenen op een maximale recette. Dinsdagavond zaten er al ruim 4.030 supporters waarvan een kleine 50 uit België.

Of en hoe Donar in de toekomst zal deelnemen aan een BeNe-League, hangt vooral af van de wijze waarop de competitie wordt georganiseerd. Afgelopen weekend was er een eerste formele bijeenkomst tussen Nederlanders en Belgen, maar duidelijk is dat de topclubs in de Lage Landen juist veel profijt hebben van de Europese toernooien zoals die door de FIBA worden georganiseerd. De droom van Donar is ‘eindelijk’ eens deel te nemen aan de groepsfase van de Basketball Champions League. Met het huidige team als basis en een iets smallere rotatie, kan er wellicht ruimte worden vrijgemaakt voor een ‘center’ in een iets hogere prijsklasse en kan het voorseizoen mogelijk één of twee weken eerder aanvangen. Dat zou de kans van het overleven van de voorronde een stukje vergroten.

Hoe het volgende week in België ook afloopt, de vorm die nodig is om in de mei-maand op nationaal niveau te schitteren, lijkt eraan te komen. Heel stiekem zal Donar proberen op zaterdag 16 maart ook nog een bekerfinaleplek in en tegen Zwolle af te dwingen door Leiden een zeldzame nederlaag toe te brengen. Dinsdag 16 april en donderdag 25 april komt de koploper op bezoek in MartiniPlaza. Het zijn alvast mooie voorproefjes voor de strijd in de Nederlandse play-offs die dinsdag 30 april starten en uiterlijk tot zondag 2 juni duren.